В недрах Земли обнаружили существо возрастом 16 млн лет. Оно повлияет на будущее человечества

Маленькое существо, чудом найденное в застывшем кусочке янтаря, поможет расширить научные представления о существовании жизни в экстремальных условиях на Земле.

Давным-давно крошечное беспозвоночное существо встретило свой конец в липкой ловушке из древесной смолы. 16 миллионов лет спустя окаменелость тихоходки была обнаружена в доминиканском янтаре. Теперь ее называют настоящей знаменитостью в сфере науки.

Найденная в янтаре тихоходка. Вид сбоку. Фото: Ninon Robin (Harvard/NJIT)

Тихоходки, также известные как водяные медведи, представляют собой разнообразную группу микроскопических беспозвоночных, наиболее известных своей способностью выживать в экстремальных условиях. Пример  поездка в космос в 2007 году, когда тихоходки подверглись воздействию космического вакуума и вредного ионизирующего солнечного излучения, но им все же удалось выжить и размножаться после возвращения на Землю. Тихоходки обитают на всех континентах мира и в различных средах, включая морские, пресноводные и наземные.

Тихоходки пережили все пять событий Великого массового вымирания в фанерозое (≈542 млн лет назад), но самые ранние особи современного вида известны только из мелового периода (≈80 млн лет назад). Несмотря на долгую эволюционную историю и глобальное распространение тихоходок, их летопись окаменелостей чрезвычайно редка. Из-за микроскопических размеров и небиоминерализирующего тела вероятность окаменения этих беспозвоночных очень мала.

Внешний вид тихоходок. Фото: Live Science

В статье, опубликованной в научном журнале Proceedings of the Royal Society B, исследователи описывают найденную недавно окаменелость тихоходки. «Из всех известных в настоящее время и официально названных тихоходок, найденных в янтаре (на данный момент их три), это первое ископаемое, в котором мы смогли визуализировать внутреннюю структуру (то есть переднюю кишку)», — говорит Марк Мапало, ученый из Гарвардского университета и один из авторов исследования. 

Внутренности найденной окаменелости настолько отличаются от уже известных экземпляров, что тихоходка получила свой собственный род и название Paradoryphoribius chronocaribbeus.

Обнаружить крохотную тихоходку длиной полмиллиметра в древнем янтаре — нелегкое дело. Кажется, что это всего лишь трещина в янтаре, но крошечные когти у этой «трещины» подсказывают, что это не так.

«Сложность работы с новой тихоходкой в янтаре заключается в том, что она слишком мала для препарирования под микроскопом. Нам нужен был специальный микроскоп, чтобы полностью увидеть окаменелость»,  сказал Мапало. Обычно свет, проходящий через препаровальные микроскопы, хорошо помогает выявить морфологию более крупных включений, таких как насекомые и пауки в янтаре. Однако Paradoryphoribius chronocaribbeus имеет общую длину тела всего 559 микрометров, или чуть более полумиллиметра. В таком маленьком масштабе препаровальный микроскоп может выявить только внешнюю морфологию окаменелости.

Кусок доминиканского янтаря с тихоходкой также содержал трех муравьев, жука и цветок. Фото: Phillip Barden (Harvard/NJIT)

К счастью, кутикула тихоходки состоит из хитина, волокнистого вещества глюкозы, которое является основным компонентом клеточных стенок грибов и экзоскелетов членистоногих. Хитин флуоресцирует, если посветить лазером, что позволяет полностью визуализировать окаменелость тихоходки с помощью конфокальной лазерной микроскопии. 

Тихоходка под специальным микроскопом с автофлуоресценцией. Фото: Marc A. Mapalo

Окаменелые животные могут рассказать нам больше о том, как тихоходки изменились с течением времени. Специалисты из разных стран мира уже не один десяток лет анализируют строение и физиологические особенности этих микроорганизмов, надеясь использовать их для создания новых медицинских технологий и систем жизнеобеспечения. Вполне возможно, секреты невероятной живучести тихоходок значительно расширят возможности человека в будущем.

Посмотрите, как выглядят привычные нам вещи под микроскопом:

Фото: Flickr / Zeiss Microscopy (CC-BY-NC-ND 2.0)

 Для работы с самыми маленькими объектами:

Это тоже интересно:

Обзоры новинок
Подробности о главных премьерах
Обнаружили ошибку? Выделите ее и нажмите Ctrl+Enter.
Подпишитесь на нас